Mark Rubbo: A supporter of Australian writers

Mark Rubbo: A supporter of Australian writers

Intelligent and quietly spoken, Mark Rubbo is the man behind Australia’s largest independent book and music group, Readings.

Guided by the voices of the authors he has encountered along the way, Rubbo has an incredible life story that has constantly revolved around the heart of the Italian community in Melbourne: Carlton.

From inhaling the aroma of coffee as a young child to mingling with likeminded people over bocce and wine as a university student, many of Rubbo’s fondest memories were formed in the northern suburb.

Throughout his career, Rubbo has revolutionised the way Melburnians buy books, altering the image of independent booksellers across the country and honouring the local preferences and diverse character of each new neighbourhood.

His achievements are the result of a labour of love and constant determination to “keep going and be confident”.

Rubbo greets me in the quiet of his office on Drummond Street, in Carlton; I am not surprised to find it houses hundreds of books.

He begins telling me a fascinating story that has its roots in 19th-century Naples.

It is not a story from one of the many books surrounding us; rather it is the rich history of his family.

Rubbo’s grandfather, the famous Antonio Salvatore Dattilo-Rubbo, was an artist hailing from Pontelandolfo, a town in the province of Benevento.

He migrated to Sydney in 1897.

“The family’s not quite sure why he came to Australia,” Rubbo says.

“There’s a rumour that he had get out of the country quick, because he challenged the local priest.

“He was going to go to South America but he missed the ship and the next ship to depart was going to Australia.”

Upon his arrival, Dattilo-Rubbo opened an art studio and began teaching his craft, gaining quite the reputation; many early modern Australian painters studied under him, including Norah Simpson, Frank Hinder, Grace Cossington Smith, Donald Friend and Roland Wakelin.

“I was six years old when he died, so I don’t remember much about him,” Rubbo admits.

“My brother and my son went to Naples a number of years ago and tried to find out more about him.

“They discovered he was actually a foundling; he’d been abandoned at a church and was adopted.”

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Mark Rubbo: la letteratura
per dare spazio a chi non ha voce

Ha trovato la sua continuità nel tempo attraverso le parole degli autori che ha incrociato lungo il suo cammino, incessantemente riverberate nella sua testa.

Fin dall’inizio, ha contemplato quel sobborgo universitario nel cuore di Melbourne, ricco delle sue storie personali e dei racconti di migrazione, annusando ogni mattina l’aroma del caffè, osservando i colori della frutta fresca lungo il marciapiede, tra tovaglie di plastica, sorrisi all’aglio e il talento punteggiato da vino e discussioni.

A photo of Mark Rubbo taken in the 1970s. (Photo supplied)
A photo of Mark Rubbo taken in the 1970s. (Photo supplied)

Uomo intelligente e intensamente pacato, Mark Rubbo ha creato, un passo alla volta, il più grande gruppo indipendente di libri e musica d’Australia – Readings –, onorando ogni volta le preferenze dei lettori e il carattere diversificato di ogni nuovo quartiere.

Ha gentilmente rivoluzionato il modo in cui i melburniani compravano i libri, alterando e innovando la forma attraverso cui i librai indipendenti di tutto il Paese vedevano se stessi e il loro ruolo nei differenti sobborghi. Ha decisamente realizzato il suo sogno, ripetendo ogni volta che “vale sempre la pena combattere”.

Mi riceve nella quiete del suo ufficio a Drummond Street, a Carlton; non mi stupisce ritrovarlo ammantato dall’intimità pronunciata da centinaia di libri.

E appare arduo addentrarsi nei meandri della sua memoria che torna indietro fino alla fine dell’Ottocento napoletano, passa attraverso duelli inediti contro la Royal Art Society del New South Wales nel primo decennio del Novecento, per poi giungere all’esplosione di colori della Melbourne degli anni Sessanta.

Fu suo nonno, il celebre Antonio Salvatore Dattilo-Rubbo, originario di Pontelandolfo, cittadina in provincia di Benevento, a scegliere Sydney nel lontano 1897.

“Era un artista, e la mia famiglia non è del tutto sicura del motivo per cui sia arrivato in Australia. Gira voce sia scappato dall’Italia dopo aver sfidato il prete locale! – mi racconta, ridendo –. In realtà, avrebbe voluto raggiungere il Sud America, ma la nave era già salpata, così si infilò su quella successiva, in partenza verso il quinto continente”.

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